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bessie smithEl 16 de febrero de 1923, Bessie Smith grababa en los estudios de la Columbia en New York, el primer tema "Down Hearted Blues" de una prolífica y genial carrera musical que se prolongó durantes diez largos años - el periodo que recoge esta antología - y que hicieron de Bessie Smith, el eslabón entre las cantantes de blues y de jazz. Todas las grandes cantantes de jazz se reconocieron en Bessie Smith como su fuente de inspiración. De ese primer tema se vendieron en sólo seis meses algo más de setecientas ochenta mil copias, una cifra absolutamente espectacular para la época.

Durante el periodo de Bessie Smith, para el sello Columbia, la cantante era toda una estrella y los teatros del Norte y Sur de los Estados Unidos se llenaban a rebosar para oírla cantar. Para evitar los brotes de racismo durante la segregación racial, disponía incluso de un vagón de tren propio acondicionado para ella y sus acompañantes. Los temas de las canciones eran claros exponentes de su propia experiencia vital. En este sentido, "Young Woman's Blues" (1926) reivindica con orgullo su negritud y su condición de mujer dispuesta a disfrutar libremente del sexo; "Me And My Gin" (1928), es uno de los blues que tienen como tema central su adicción a la bebida y el espléndido "Nobody Knows You When You're Down And Out" (1929) cobra toda su amargura al anticipar las miserias de la Depresión, y el tema "Kitchen Man" tiene una descarada simbología sexual.

Bessie Smith, grabó 180 canciones para el sello Columbia entre 1923 y 1933. De ellas, veinte se perdieron y no están publicadas, y el resto están perfectamente documentadas y disponibles en cuatro discos compactos reeditados recientemente por orden cronológico bajo el titulo de "The Complete Recordings Of Bessie Smith" por la casa Sony en su serie "Roots N' Blues".

 

LOS MÚSICOSLOS INSTRUMENTOSFICHA TÉCNICA
Clarence Williams, Jimmy Jones, Fletcher Henderson, Porter Grainger y Buck Washington y Steve Stevens.PianistasSello discográfico: COLUMBIA RECORDS
George Baquet, Buester Bailey y Benny GoodmanClarinetesNúmero de serie: CBS 463339-2
Charlie Green, Jack Teagarden y Jimmy HarrisonTrombonesFecha de grabación: 1923-1933
Joe Smith, Louis Armstrong y Ed AllenCornetasLugar de grabación: New York
Fred LongshowÓrganoNúmero de temas: 16
Charlie DixonBanjoFormato: CD
Lincoln Conaway y Bobby JohnsonGuitarrasCalificación: 5* sobre 5
Garvin BushellSaxo alto 
Greely Walton y Chu BerrySaxos tenores 
Cyrus St ClairTuba 
Frank NewtonTrompeta 
Billy TaylorBajo 
Bessie SmithVoz 

 

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En esta ocasión especial, hemos optado por recomendar la integral en cinco dobles álbumes realizada por el sello Columbia entre 1970 y 1972. Motivos: Se trata de un impresionante trabajo de restauración llevada a cabo por el ingeniero, Larry Hiller, bajo la dirección musical del más prestigioso especialista en Bessie Smith, Chris Albertson. Las portadas de los vinilos - reeditados en CD's - fueron magnificas obras artísticas del pintor Philip Hays.
El primer álbum recoge las primeras grabaciones de Bessie Smith, de febrero a junio de 1923 en su primer disco y las últimas sesiones de 1933, incluidas dos rarezas como fueron los espirituales de junio de 1930 con James P. Johnson al piano en el segundo álbum. El blues "Long Old Road" de junio de 1931 parece una premonición de su trágico final.

En este segundo doble álbum encontramos en su primer disco el blues "Jail House Blues" de septiembre de 1923 donde Bessie narra amargamente una experiencia personal en la cárcel. En el segundo vinilo es destacable tres piezas con Eddie Lang y Clarence Williams, al piano de mayo de 1929.

1924 es el año en que se centra el primer álbum con Bessie Smith acompañada fenomenalmente por el violinista Robert Robbins y el pianista, Irving Johns en "Rocking Chair Blues" y en dos tributos a Ma Rainey. También es destacable la colaboración de la banda de Fletcher Henderson. El segundo disco cubre el año 1928 y se abre con el famoso "Empty Bed Blues" cuya crudeza sexual incluso atrajo al publico blanco cuando Bessie lo cantaba y "Poor Man's Blues" escrita por la propia Bessie Smith que reflejaba muy críticamente la desigualdad social que afectaba  la población negra.

Finales de 1924 y primeros meses de 1925 ocupan el primer álbum y ahí se produce el histórico encuentro inicial de Bessie Smith con Louis Armstrong en "St Louis Blues" y otras piezas mas. El segundo álbum va desde marzo de 1927 hasta principios de 1928 y contiene otras colaboraciones con el cornetista, Joe Smith y los trombonistas, Charlie Green y Tommy Ladnier.

 

El último doble álbum ocupa la parte centra de la carrera discográfica de Bessie Smith, durante el periodo comprendido entre mayo de 1925 y marzo de 1927. Destaca el encuentro final con Louis Armstrong y Charlie Green que dejaron para la posteridad un monumental blues titulado "Careless Love"; el último dueto con Clara Smith, "My Man's Blues" y otro blues sobre el alcohol "Gin House Blues" Y dos de los blues mas inspirados de Bessie Smith, con claro contenido autobiográfico "Young Woman's Blues" y  "Back Water Blues" que con el acompañamiento de James P. Johnson, al piano, narra las consecuencias devastadoras para la población negra de uno de los rutinarios y habituales desbordamientos del Río Mississippi.


 

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BESSIE SMITH

De todas las voces del blues surgidas tras la aparición en 1920 de la grabación de Mamie Smith "Crazy Blues" para la Paramount, es Bessie Smith, la que logra destacar por encima de sus coetáneas. La llamada "Emperatriz del Blues" nació en 1894 -difícil asegurar el día por la ausencia entre la población negra de entonces de las partidas de nacimiento- el 15 de abril en Chattanooga (Tennessee). Por aquel entonces, a la esclavitud había sucedido la segregación racial y la implantación de los grandes guetos en las ciudades americanas desde finales del siglo XIX, hasta principios del siglo XX. El blues rural y campesino se transformó en blues urbano y si en el primero abundaban los cantantes masculinos, en el segundo aparecen toda una serie de voces femeninas en espectáculos teatrales y de "vaudeville" con el blues asimilándose al balbuciente jazz y codeándose con el repertorio teatral blanco de la época.

Bessie Smith, se convirtió en profesional en 1912 cuando su hermano Clarence, le consiguió un contrato para uno de esos espectáculos. En 1913, ya actuaba por si sola en el "81 Theatre de Atlanta" y en los años posteriores por el duro pero famoso circuito TOBA. Con cierto prestigio ya ganado, en 1921 actuaba en el "Standars Theatre" de Filadelfia y al año siguiente con la orquesta de Charlie Johnson, en el "Paradise Gardens" de Atlanta, la sala de baile más elegante de la ciudad.

1923 fue el año que marcó su carrera y la lanzó a la fama. Clarence Williams, un extraordinario pianista, presentó a Bessie Smith, al director artístico de la casa Columbia quien tras oírla cantar le ofreció un contrato discográfico y le orientó decisivamente en su carrera. Esa relación duró diez años y Bessie Smith, siempre tuvo a los mejores acompañantes para sus discos. Su éxito se cimentó en una dicción clara y rotunda, un oído y afinación extraordinario, voz perfectamente centrada, emitida con naturalidad y sin esfuerzo, un increíble control de la altura de las notas y también una manera singular de atacar las consonantes y el dominio de las inflexiones rítmicas.

Sin duda, a esa confluencia entre el blues y el jazz vocal que se encuentra en Bessie Smith, contribuyeron de manera decisiva el papel jugado por los extraordinarios músicos que le acompañaron durante su estancia en la Columbia. Un jovencísimo, Louis Armstrong, se cruza varias veces en el camino de la cantante y sus registros constituyen toda una obra maestra. Destaca de esos encuentros el blues "Careless Love" un gemido de notas en clave de blues con enorme intensidad. Coleman Hawkins, el gran saxofonista tenor se deja oír igualmente entre la banda de Fletcher Henderson, cuando Bessie grabó "Cake Walkin' Blues" en 1925. El clarinetista, Buster Bailey, el trombonista, Charlie Green, el pianista James P. Johnson o el saxofonista, Chu Berry, fueron algunos de los músicos que le acompañaron en esa fructífera etapa.

Vinieron luego dos años de oscuridad (1929-1931), provocados por la Gran Depresión del 29 y su cotización bajó espectacularmente; sus actuaciones escasearon llegando a cantar en lugares infectos donde la clientela sabedora de su afición por el sexo, le pedía continuamente canciones pornográficas. Pasado los efectos de la Depresión, cuando los contratos y actuaciones volvían otra vez, le sobrevino aquel fatal accidente de coche en una estrecha carretera del estado de Mississippi cuando estaba de gira con la compañía de la obra musical "Broadway Rastrus" el 26 de septiembre de 1937. Su trágico fallecimiento desató, una vez más la polémica sobre las victimas del racismo en los Estados Unidos.

El hospital más cercano donde fue llevada de urgencia era un hospital para blancos donde le fue negada la asistencia. Sus acompañantes no tuvieron otra opción que prolongar su agonía hasta llegar al lejano Hospital afro-americano de Clarksdale, adonde llegó desangrada y sin posibilidades de supervivencia. Días después tuvo lugar su entierro en Filadelfia con una comitiva de setenta mil personas, pero su tumba estuvo sin lápida hasta 1970, cuando el sello Columbia financió con parte de los beneficios obtenidos por la reedición del primer álbum doble de canciones de Bessie Smith.

En ella se puede leer el siguiente epitafio:

"La más grande de todas las cantantes de blues del mundo, jamás dejará de cantar".

 

Temas

Duración

Downhearted blues

4,00

'Tain nobody's bizness if i do

3,09

My sweet went away2,26
Weepin' willow blues4,12
St. Louis blues3,18
Reckless blues3,33
You' e been a good ole wagon5,25
I ain' gonna play no second file3,50
Young woman's blues3,56
Muddy Waters4,03 
Mean old bedbug3,05 
Empty bed blues 3,30 
Nobody kanows when you'are down and out3,26 
Black mountain blues 3,17 
Do your duty3,11 
Gimme a pigfoot 3,12

 

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