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Bill Barber fue uno de los primeros tubistas del jazz moderno. Formó parte de la banda de su Instituto tocando la tuba antes de iniciar sus estudios en la prestigiosa Juilliard School of  Music. Tras licenciarse del Ejército, en el año 1945, encontró su primer empleo como músico profesional en la Kansas City  Philharmonic Orchestra. Dos años más tarde se estrenó como músico de jazz junto al revolucionario Claude Thornhill y su orquesta, una de las primeras en rescatar el llamado "contrabajo de viento" para el jazz posbebop. Barber encabezó la primera hornada de tubistas del jazz moderno junto a Red Callender, Jay McAllister y Don Butterfield. Entre 1949 y 1950 formó parte de la orquesta Birth of the Cool del trompetista Miles Davis de la que formaban parte, entre otros, los saxofonistas Gerry Mulligan y Lee Konitz y el arreglista Gil Evans, formado, como Barber, junto a Thornhill, una formación que, no por nada, fue conocida como The Tuba Band.

La relación entre Barber, Davis y Evans aún daría lugar a nuevas obras maestras del jazz orquestal como los famosos discos: Miles Ahead, Sketches of  Spain y Porgy and Bess. La dificultad de ganarse la vida tocando la tuba le llevó al terreno de la educación, empleándose como profesor de música en el Instituto de Copiague, Nueva York, aunque continuó actuando de forma esporádica con la orquesta de Eddie Sauter y Bill Finegan; con John Coltrane, en el único álbum del saxofonista dirigiendo una bigband, Africa/Brass; y con la Nassau-Suffolk Symphony Orchestra prefirió pasar el testigo a las nuevas generaciones de tubistas: Howard Johnson, Joe Daley, Bob Stewart, Earl McIntyre.

En el año 1992, Bill Barber fue visto por última vez pisando los grandes escenarios junto al saxofonista Gerry Mulligan y su Tenteto (sobre el repertorio original de Birth of the Cool). La actuación de la orquesta ese verano, en el Festival de Jazz de Vitoria, todavía se recuerda entre los buenos aficionados. Falleció el 18 de junio de 2007 en la localidad de Bronxville, Nueva York, a causa de un fallo cardiaco. Tenía 87años. A lo largo de su dilatada carrera pudo tocar junto a los más grandes músicos del jazz.



    

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