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 El trompetista Johnny Coles, comenzó a estudiar el instrumento a los diez años. Su primer trabajo profesional fue con la Carolina Cotton Pickers en Omaha, Nebraska. En 1948 se unió al grupo de Eddie Vinson con el que permaneció hasta 1951. Desde entonces tocó junto a una larga lista de grandes músicos: Earl Bostic y Philly Joe Jones (1951); la banda de blues liderada por Bull Moose Jackson (1952), James Moody (1956-1958); Gil Evans (1959); Charles Mingus y George Coleman (1964) y en 1965, los críticos especializados de la revista "Down Beat" le proclamaron el mejor trompetista del año en su votación anual. En 1968 entró a formar parte del sexteto liderado por el pianista, Herbie Hancock con quien participo en numerosas grabaciones, entre ellas el extraordinario disco "The Prisoner".

     En 1969 trabajó con la orquesta de Ray Charles abandonándola poco después para incorporarse  a la de Duke Ellington. Tras la muerte del Duke, Coles volvió con Ray Charles. Sus grabaciones como líder, aunque muy escasas, son apreciado objeto de colección. La primera de ellas, "The Warm Sound of Johnny Coles" (Epic), data de 1961 y en ella le acompañaba un grupo en el que Kenny Drew y Randy Weston se alternaban en el piano. Le siguió en 1963 "Little Johnny C", un clásico del catálogo Blue Note, con la presencia del saxofonista Joe Henderson y el pianista y arreglista Duke Pearson. Tras un periodo más oscuro en el que registra el casi desconocido "Katumbo" (Mainstrean, 1972), diez años más tarde publica en el sello Criss Cross el excelente "New Morning", grabación en cuarteto con Horace Parlan, Reggie Johnson y Billy Hart.

     A Johnny Coles se le recuerda sobre todo por su paso a finales de los 50 por la orquesta de Gil Evans, de la que fue uno de sus solistas más destacados participando en discos tan excepcionales como la obra maestra "Out Of The Cool", o por la grabación del clásico de Bix Beiderbecke: "Davenport Blues". Recientemente había intervenido en algunos temas del concierto que la pianista Geri Allen ofreció con motivo de la concesión del Jazzpar Price, editado bajo el título "Some Aspects Of Water", donde una vez más dejaba constancia del lirismo por el que algunos le habían definido como un trompetista poeta. Johnny Coles falleció el 21 de Diciembre de 1996 en Filadelfia a consecuencia de un cáncer. Fue un estilista que se distinguió por su tono cálido y suave, que no ocultaba la admiración por Miles Davis, y por su discurso austero pero lleno de matices.     
      

    

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