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El pianista y compositor, Hampton Hawes se acercó a la música a través de la iglesia escuchando gospel junto a su padre, pastor de la iglesia baptista de su ciudad. Una hermana suya diez años mayor que él, le enseñó el manejo del piano y a los 16 años ya obtuvo el carnet profesional de músico. En 1946, al tiempo que terminaba sus estudios en la Polytecnic High School de Los Ángeles, ya obtuvo su primer contrato en la orquesta de Jay McNeely y a los  19 años tuvo una experiencia inolvidable cuando se encontró tocando con Charlie Parker y Howard McGhee que estaban de gira en Los Ángeles. A partir de aquélla experiencia se empeñó en adaptar su forma de tocar al piano a como lo hacía Bird en el saxo alto.

Meses mas tarde entraría en la orquesta de Wardell Gray un saxofonista tenor extraordinario, tocaría también con Red Norvo, Dexter Gordon y Teddy Edwards. Durante un concierto fue escuchado por Shorty Rogers quien le llamó en 1952 para grabar el primer disco de los "Giants" y con los "Howeard Rumsey's All Stars" en el club "Hermosa Beach Lighthouse". Entre 1952 y 1955 hizo el servicio militar y tras licenciarse formó un trío que siguió unido durante muchos años y con el que grabó extraordinarios discos; sus acompañantes eran, Red Mitchell al bajo y Chuck Thompson a la batería. Sus trabajos en aquellos años de este excepcional trío para el sello Contemporary fueron el momento culminante de su carrera y de su creatividad.

En 1956 y tras los éxitos de esas grabaciones, la revista "Down Beat" le nombró el mejor "New Stars" del año y a partir de ahí le llovieron los contratos, giras y actuaciones por todo el mundo. En 1956 contrató al guitarrista Jim Hall, con quien también grabaría unas extraordinarias sesiones. Años mas tarde y también para Contemporary grabó junto a Barney Kessell y Shelly Manne. En 1957 viajó al Este del país y encontró a Paul Chambers y a Oscar Petifford actuando juntos en varias ocasiones. En 1964 estuvo actuando varias semanas en el Bassin Street Wes de San Francisco y tras varios años grabando incesantemente viajó por fin a Europa en 1971 con un nuevo trío actuando en el Festival de jazz de Niza y Montreux aunque de manera progresiva fue dejando el sonido propio de los boppers para introducir en su repertorio la moda de la electrificación de los instrumentos. En sus primeros veinte años de carrera, Hampton Hawes llevó al piano de jazz el desarrollo de los estilos creados por Bud Powell y Thelonious Monk considerándose ese periodo el mas importante de su carrera y por lo que pasó a la historia del jazz.

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