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B.B. KingB.B. King, nació en el seno de una familia pobre en el Delta del Mississippi el 16 de septiembre de 1925 cerca de un pueblo llamado Itta Bena. Hijo de dos trabajadores de la tierra, Albert y Nora King, fue bautizado Riley por el hermano de su padre. De aquella epoca le quedo el apodo de Bibi (BB) por la manera en que su padre llamaba a su hermano menor (Baby Brother). Tanto su madre como su abuela eran personas muy religiosas por lo que asistía regularmente a los servicios religiosos de su comunidad. Fue en la iglesia de Klimicheal, donde King tuvo sus primeras influencias musicales. El pastor acostumbraba a usar la música para unificar a su congregación y el sonido de su guitarra fascinó al joven King quien aprendió del pastor a tocar las cuerdas de ese instrumento.

En Klimicheal, consiguió trabajo en la casa de una familia blanca, lo que le permitió ahorrar dinero para comprar su primera guitarra. A inicios de 1943 se trasladó a a Indianola (Delta del Mississippi)  donde consiguió trabajo rápidamente en la plantación de Johnson Barret como recolector y tractorista. En aquella ciudad formó su primer grupo compuesto por cinco voces masculinas, una era la de su primo Birkett con quien había cantado en el coro de la iglesia. El grupo se llamó "The Famous St. John's Gospel Singers" y King les acompañaba con la guitarra mientras cantaban en las iglesias cercanas. Algun tiempo después partió rumbo a Memphis con su guitarra y unos pocos dólares en el bolsillo. Allí buscó a su primo Bukka White a quien había visto por última vez cuando el músico de blues visitaba a su familia. Durante los próximos diez meses, su primo lo educó en el arte del blues en sesiones de improvisación privadas. Allí, King aprendió desde sostener la guitarra hasta cómo hacer frases. Así, empezó a ganarse la vida como músico, tocando con otros bluseros de la zona.

En Memphis fue a buscar a un disk jockey que conoció en Indianota: Sonny Boy. Lo convenció de que le dejara interpretar una canción en su programa. Sonny aceptó y lo presentó a la audiencia como un nuevo talento... la radio recibió tantas llamadas que Sonny inmediatamente organizó un evento en uno de los locales mas prestigiosos de la zona, el Salón de Miss Annie. Con el salón abarrotado, el éxito fue absoluto  y la propietaria del local le dijo a Riley que siguiera viniendo a tocar, pero bajo la condición de que se promoviera en la radio. En ese momento la radio más importante para la comunidad negra era la WDIA. Allí fue Riley King a pedir que se le diera un espacio. Uno de los dueños de la emisora, Bert Ferguson, le propuso que podía tocar durante diez minutos lo que quisiera siempre y cuando mencionara a un tónico que acababa de entrar como patrocinador. La frase de King para la marca fue: "Pepticon, Pepticon, seguro que es bueno, Puede conseguirlo en su barrio."

La frase se hizo tan popular que King fue conocido como el "Chico Pepticon" y su programa se llamó "Sepia Swing Club". Ahora que era famoso, necesitaba un nombre pegajoso y fue cuando se acordó del BB King de su tío, solo que cambió el significado de las siglas y se puso "Blues Boy King" que luego se acortó a B.B. King. Ahora, siendo conocido, podía empezar a grabar y en 1949 grabó su primer disco para Bullet Recording and Transcription Company. El disco llamó la atención de una compañía más grande llamada Modern y en 1949 B.B King, firmó un contrato que duró 10 años. A finales de 1949 se estaba presentando en un pequeño club de Arkansas cuando se inició un incendio. Cuando reaccionó su guitarra estaba adentro y tuvo que entrar a rescatarla valientemente. Con el tiempo se enteró que el fuego empezó cuando una lámpara de canfín fue tirada al piso porque dos hombres peleaban por una mujer llamada Lucile. Desde ese entonces, su guitarra se llama Lucile.

Terminaba 1951 y el séptimo sencillo de King, "Three O'Clock Blues", una balada compuesta por Lowell Fulson, entraba con mucha fuerza en  las listas del Rhythm and Blues de Bill Board. En enero del año siguiente, el tema ya era número uno en esa lista y ocupó esa posición durante 15 semanas consecutivas. Ese éxito le permitió negociar un contrato con Universal Artists de Nueva York que le garantizó presentaciones en los mejores locales de Washington, Baltimore y en el famoso teatro Apollo de Harlem. La aparición del rock and roll hizo que muchos músicos negros como Little Richard, Fats Domino, James Brown o Chuck Berry se convirtieran en estrellas, ablandando de alguna manera las barreras raciales. Quizás favorecido por ello, en 1969 tuvo su primera aparición en televisión cuando Johnny Carson lo invitó al "Tonight Show" y dos años después, en 1971, apareció en el programa de Ed Sullivan, uno de los de mas audiencia de los Estados Unidos. A finales de los 80, el grupo U2 pidió a BB King que grabara una canción con ellos para el disco "Rattle and Hum", lo que le proporcionó la oportunidad de que su música fuera apreciada por un auditorio mas juvenil. Durante más de sesenta años en la carretera, BB King, ha recibido cerca de 20 Grammys, reconocido en el Salón de la Fama del Rock and Roll, ha recibido la Medalla Presidencial de las Artes de Estados Unidos y ha sido Honrado por el Kennedy Center. A inicios de los 90 abrió su propio club en Memphis y en el 2000 abrió un bar en Nueva York.

El fallecimiento de B. B. King en 2015 sacudió los corazones y la memoria musical de todos los que en este planeta amamos la música negra. Con él se fue uno de los grandes creadores y fundadores del blues, un músico que creó un nuevo lenguaje con la guitarra eléctrica y que elevó a la cima el género del blues dotando a este género del soporte esencial para todo lo que vino después en la música popular del Siglo XX.

Con B. B. King, se fue algo más que un simple músico. Porque B. B. King, muerto a los 89 años, representaba un modo de vida y de creación musical en Estados Unidos y una forma inigualable de tocar en directo aún en las precarias condiciones de salud de los últimos tiempos. Cuando B.B. King se subía a un escenario siempre pasaba algo extraordinario y su enorme capacidad para conectar con el público, su arrolladora fuerza en el directo y su talento con la guitarra, fueron algunas de sus cualidades que le acompañó durante toda su vida.

 

 

 

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