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Nacido en una familia de músicos de origen siciliano, su padre y su primo eran clarinetistas, Leon Joseph Roppolo, aprendió pronto a tocar la guitarra y el clarinete, debutando a los quince años en algunas salas de fiestas de Lago Pontchartrain con Georg Brunis. Poco después, trabajo con el pianista, Eddie Shields en varios clubes de New Orleáns y a continuación se fue de gira con una compañía de vaudeville de la cantante y bailarina, Bea Palmer. En Davenport, terminada la gira, lo contrataron para uno de aquellos barcos de vapor que cruzaban el Mississippi con la orquesta de Carlisle Evans.

En Chicago formó la "Friars' Inn Society Orchestra", poco después conocida como "New Orleáns Rhythm Kings" en 1921. A finales de 1923 se trasladó a New York contratado por la orquesta de Al Siegal que actuaba en el "Mills Caprice" del Greenwich Village. Trasladado a Texas, entró a formar parte del grupo del pianista, Pete Kelly en 1924. Cuando se encontraba en Minnesota de nuevo con el grupo de Carlisle Evans, cayó enfermo, pero no le impidió tocar de nuevo en New Orleáns con una nueva formación de los "New Orleáns Rhythm King" dirigidos entonces (1925) por Paul Mares. Afectado por una fuerte depresión nerviosa, tuvo que abandonar la música para pasar una larga temporada en un sanatorio psiquiátrico. Aunque fue fugazmente dado de alta, recayó y tras varios intentos fallidos por volver a su profesión, murió en un manicomio de Louisiana, tres años después.

Leon Roppolo, fue uno de los mejores clarinetistas de la primera época del jazz, y tuvo la virtud de crear una de las mejores bandas de jazz de su tiempo. Fue con la New Orleáns Rhythm King, cuando se inauguraron las primeras grabaciones interraciales del jazz con la incorporación ocasional de Jelly Roll Morton. En Leon Roppolo, se inspiraron, en mayor o menor medida, casi todos los clarinetistas blancos del jazz. Desde Nick Vitalo a Fud Liwingston, de Benny Goodman a Jimmy Dorsey.

    

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