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Educado en Tuskegee (Alabama), estudia piano y violín desde muy joven, primero en el Instituto local y luego en el Talladega College, donde amplia sus conocimientos musicales. Se decanta por el piano tras escuchar en su casa los discos de Earl Hines, su primera influencia pianística. Decide hacerse músico profesional y se traslada a Detroit donde comienza a tocar en pequeños grupos locales para acabar en la banda del baterista, Speed Webb. Al año siguiente es contratado en Toledo (Ohio) por la orquesta de Milton Senior para sustituir, nada mas y nada menos que al mismísimo, Art Tatum.

En 1931 llega a Chicago para tocar con las bandas de Erskine Tate y Clarence Moore antes de ser contratado, en 1933 por Louis Armstrong con quien graba sus primeros discos. Tras un breve paso por la banda del cornetista, ingresa en la formación del clarinetista, Jimmie Noone, y a finales de ese año marcha a New York contratado por el saxo alto y director de orquesta, Benny Carter, los "Chocolate Dandies" con los que tambien grabará. Una vez mas un hombre importantísimo en la historia del jazz, el cazatalentos y productor, John Hammond, va a cambiar la vida de Wilson, cuando tras una escucharlo una noche un programa de radio en Chicago con la banda de Clarence Moore, lo lleva a presencia de Benny Goodman y unos días mas tarde, el 22 de mayo de 1934, realiza por primera vez a su nombre una sesion de solos de piano.

En 1935, deja definitivamente la orquesta de Benny Carter y se une a la banda de la cantante, Willie Bryant, y luego unos meses con "The Charioters", un grupo de gospel. Benny Goodman a mediados de 1935, lo contrata para formar con el y con el batería, Gene Krupa, un trío sumamente original que al año siguiente con la incorporación del vibrafonista, Lionel Hampton, se transforma en el famoso "Benny Goodman Quartet". En ese contexto de tríos y cuartetos liderados por Goodman, Teddy Wilson se mantiene hasta 1939, cuando de nuevo, Hammond, le consigue un contrato con el sello "Brunswick" para dirigir sesiones de estudio con los mejores músicos de entonces escogidos de las orquestas de Cab Calloway, Benny Goodman, Duke Ellington o Count Basie. En la mayoría de los casos, en esas sesiones la vocalista será Billie Holiday. Con estas pequeñas orquestas (septetos y octetos) Teddy Wilson grabara en los cuatro años siguientes (1940-1943), un importante numero de discos, a cual mas logrado, que representan uno de los grandes hitos del jazz clásico.

En 1945, junto con el vibrafonista, Red Norvo, realizarán una sesion de grabación con dos jóvenes músicos que lideran ese nuevo sonido emergente del jazz moderno, el bebop, Dizzy Gillespie y Charlie Parker. Precisamente la irrupción en escena del bebop, va a eclipsar a muchos de los músicos del jazz clásico y pese a que a Teddy Wilson no le van a faltar ofertas de trabajo, su ve sensiblemente reducida su actividad. Ante la escasez de conciertos, empieza a dar clases en el famosos Conservatorio Julliard de New York y a partir de entonces solo algunas giras europeas entre 1952 y 1955 le devuelven la popularidad. En 1956 firma un contrato con el sello Verve y graba en trío una serie de magníficos discos, por ejemplo: "The Impeccable Mr. Wilson" (Verve, 1957) además de dos memorables álbumes junto a su compañero de sesiones con Billie Holiday, el saxo tenor, Lester Young.

Vuelve con Benny Goodman en 1962 para dar una famosa gira por la Unión Soviética y tambien en uno de sus viajes actúa en Japón en varias ocasiones. En 1974, querido y admirado por todos sus colegas de profesión, por la critica y el publico, ingresa en un Hospital de New Britain. Un cáncer de intestino acaba con su vida el 1 de agosto de 1986. Con su muerte se fue un estilista e improvisador genial, provisto de una técnica que jamás dejo de perfeccionar. Teddy Wilson fue sin duda el pianista de técnica mas brillante del primer medio siglo de la historia del jazz -exceptuando a Art Tatum -, y hizo escuela hasta en las modernas generaciones de pianistas

 

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