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La relación de Charles Earland con la música comenzó cuando era niño, tocando el saxo alto de su padre. Durante la High School tocó el saxo barítono en una banda que contaba con el guitarrista Pat Martino, el saxofonista Lew Tabackin y el trompetista Frankie Avalon, y tras su paso por la banda de la Temple University se une a la banda del organista Jimmy McGriff, con quien permanece tres años. Fascinado por la musicalidad de McGriff, Earland comienza a interesarse por el órgano Hammond, instrumento que estudia durante las pausas de su trabajo con McGriff. Cuando abandona la banda de éste adopta el Hammond como su instrumento principal, formando un trío con Par Martino y el baterista Bobby Durham.

Sus primeras grabaciones con el sello Choice ven la luz a partir de 1966, y desde 1968 a 1969 Earland trabaja con Loud Donaldson, además de firmar con Prestige Records. Su primer álbum en este último sello sale a la venta en 1969 con el título Black Talk! obteniendo un gran éxito de ventas y convirtiendose en un clásico inmediato en el género del soul-jazz. El músico graba ocho discos más para Prestige antes de firmar con Muse, con Mercury y finalmente con Columbia. Cuando el trío de órgano comienza a pasar de moda, Earland comienza a usar sintetizadores y se pasa al pop y a la música disco con la colaboración de su esposa, la cantante y compositora Sheryl Kendrick.

Tras una sucesión de álbumes de éxito que recorren el espectro estilístico del jazz, el soul y el funk (Odyssey (1976), The Great Pyramid (1976), o el recordado Revelation, de 1977), Earland entre en la década de 1980 con Coming To You Live (1980), Earland's Jam (1982) y Street Themes (1983), todos para el sello CBS. En 1983 obtiene un resonante éxito con su tema It's A Doggie Boogie, Baby, pero tras el fallecimiento de su esposa en 1985, el músico suspende temporalmente sus actividades musicales, pero retorna a finales de la década con dos excelentes discos de soul jazz para Milestone Records que tienen como principal protagonista a su Hammond. Durante la década de 1990 Earland vuelve a Muse Records para continuar editando sus trabajos. Finalmente, el 11 de diciembre de 1999, el músico fallece por un ataque cardíaco a la mañana siguiente de haber dado su último concierto en Kansas City. Tenía 58 años.

Procedente de la gran generación de organistas de soul jazz que surgieron en la década de 1960, Earland debe mayormente su fama a la exposición que logró con la serie de álbumes que editó para Prestige. Deudor de Jimmy Smith y Jimmy McGriff, Earland, y sin ser un artista innovador, posee una técnica ágil y un sonido ligero en el órgano, además de un dominio absoluto de la técnica de walking bass en el instrumento. Tras su muerte, la crítica continúa destacando Black Talk! como el mejor de sus trabajos.

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Órgano Hammond

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