A Ellis Marsalis, (1934-2020). Músico, educador, mentor y patriarca de una de las mejores sagas familiares de la historia del jazz.

Ellis Marsalis Night Snug Harbor 350Una corona de flores con un crespón negro y la foto de Ellis Marsalis, está colgada desde el pasado 1 de abril de 2020 en el portal del club “Snug Harbor” de New Orleans, el local donde este maestro del jazz llevaba tocando cada viernes del año desde hacía tres décadas. Ellis Marsalis, hijo, padre y abuelo de toda una saga familiar de músicos de jazz, acaba de fallecer por el Covid-19 a la edad de 85 años. Se une así a una fatídica lista de músicos de jazz, —Manu Dibango, Lee Konitz, Vallace Roney, Mike Longo, Bucky Pizzarelli...,—, que fallecen tras contagiarse por este letal virus que tiene a la raza humana en jaque desde hace unos meses. 

Nacido en New Orleans en 1934, Ellis Marsalis comenzó su carrera musical  tocando el clarinete, el instrumento por antonomasia de la ciudad criolla de principios del siglo XX, luego el saxo tenor, y definitivamente adoptando el piano como el instrumento que le acompañaría durante toda su vida. 

Ligado desde siempre a la ciudad de New Orleans, donde residió durante toda su vida, la carrera de Ellis Marsalis transcurrió a caballo entre el jazz tradicional propio de la ciudad, y los nuevos sonidos del Bebop procedentes de Harlem. Ellis Marsalis, a pesar de las críticas que recibió por ello, abrazó sin dudar esa primera oleada evolutiva del jazz, siendo uno de los pocos músicos de New Orleans, que enraizaron su lenguaje con los sonido procedentes de la Gran Manzana. Ellis Marsalis, fue una de las señas de identidad más importantes de la cultura musical en New Orleans, y su aportación al jazz viene marcado claramente por ser la figura primigenia de uno de los linajes más importantes de la historia del jazz. Y ello sin desmerecer su propia obra musical, que desarrolló principalmente a partir de 1985, ni su importante papel como educador y mentor de algunos de los máximos exponentes del jazz salidos de New Orleans en las dos últimas décadas del pasado siglo, como Terence Blanchard, Donald Harrison, Nicholas Payton, Irvin Mayfield, Harry Connick Jr, o Reginal Veal, entre muchos otros.

ellis marsalis fotoA finales de los años cincuenta del pasado siglo XX, formó su primer grupo junto a Harold Batiste y Ed Blackwell y su debut discográfico tuvo que esperar hasta 1962 cuando formando parte del sexteto de los hermanos Adderley, grabó para el sello Milestone: "The Adderley Brothers in New Orleans". Al año siguiente grabó con un pequeño sello local su primer trabajo a su nombre, y a partir de ahí tuvo una larga carrera profesional tanto en el aspecto musical como en la docencia. Fue mentor de algunos de los más importantes músicos de los últimos años, incluidos sus cuatro hijos: Wynton (trompeta); Branford (saxo); Delfeayo (trombón) y Jason (batería). Entre finales de los años sesenta y principios de los setenta, Ellis Marsalis tocó en todo tipo de contextos, desde clubes —incluida una larga temporada como pianista residente en el Playboy Club de New Orleans, en donde acompañó a cantantes como Jimmy Rushing o Ernestine Anderson— hasta diferentes shows televisivos, pasando por trabajos en grupos como el del trompetista, Al Hirt.

Fue en 1975 cuando Ellis Marsalis, empezó a centrarse en sus labores educativas, uniéndose al profesorado del "New Orleans Centre for the Creative Arts" (NOCCA), iniciando una prolífica trayectoria docente, siempre paralela a su carrera musical, que le llevó a trabajar en dicha institución hasta 1983, cuando comenzó a dirigir la prestigiosa "National Endowment of Arts", una agencia independiente del gobierno federal de los Estados Unidos que ofrece apoyo finaciero para proyectos de excelencia artística. Desde 1989, Ellis Marsalis dirigió el Departamento de Estudios de Jazz en la Universidad de New Orleans, y al año siguiente, fue designado vicepresidente en la "Asociación Internacional de Educadores de Jazz". Su dedicación a la enseñanza fue, probablemente, y hasta su retiro como docente en 2003, su mayor aportación al jazz y a la cultura musical de New Orleans.

ellis marsalis familyParadójicamente, Ellis Marsalis no reanudó y relanzó su carrera musical, hasta que dos de sus hijos, Wynton y Branford, empezaron a brillar con fuerza en el panorama jazzístico de EE.UU. Testimonio de ese momento clave en la carrera profesional de Ellis Marsalis, es el álbum "Fathers & Sons", publicado por Columbia en 1982, y que reunió por primera vez en el estudio de grabación a los hermanos Marsalis con su padre. A partir de entonces, la proyección internacional de Ellis Marsalis, fue creciendo de manera constante. Fue una época intensa donde llegó a grabar con algunos de los mejores músicos del momento como Courtney Pine, David “Fathead” Newman o Eddie Harris, además de numerosos discos como líder, a menudo con implicación de sus hijos, con quienes también colaboró en álbumes como "Standard Time Vol. 3: The Resolution Of Romance", uno de los trabajos más brillantes de Wynton Marsalis, o "Joe Cool’s Blues", también con Wynton, y el excelente "Loved Ones", con el saxofonista Branford Marsalis. En 2003 la familia publicó el álbum "A Jazz Celebration", reencuentro discográfico de Marsalis padre con sus cuatro hijos músicos, que tuvo una puntual continuación en 2009 con el álbum "Music Redeems". Dos discos estupendos con toda la saga musical de Marsalis al completo como se ve en la fotografía de la izquierda.

ellis marsalis heritageEllis Marsalis fue un pianista refinado y luminoso, con un lenguaje rico, mucha versatilidad y gran conocimiento de diferentes corrientes jazzísticas. Desde el piano solo, formato en el que grabó algunos de sus discos más destacables, hasta capitaneando una "jam session" estelar como la que recoge este magnífico álbum que recomendamos este mes de mayo en Apoloybaco y que se titula: "A Night At Snug Harbor, New Orleans", grabado el 30 de abril de 1989. Una curiosa coincidencia en la fecha de esta grabación, que muchos años después fuera declarado institucionalmente por la UNESCO, como el "Día Internacional del Jazz".

Podíamos haber elegido para este disco del mes de mayo de 2020, cualquiera de los trabajos que Ellis Marsalis ha grabado con algunos de sus hijos durante su carrera, algunos de ellos extraordinariamente buenos como el que grabó en 1990 con su hijo mayor, Wynton Marsalis en el Vol. 3 de la serie "Standard Time", y titulado: "The Resolution Of Romance", un álbum que alcanzó el nº 1 en las listas de la prestigiosa publicación: "Billboard Top Jazz" de los EE.UU., o el primer disco que Ellis Marsalis reunió a todos sus hijos en una grabación en el año 2003 y titulado "A Jazz Celebration", o cualquiera de sus trabajos grabados en el Festival Jazz-Heritage de New Orleans, adonde acudía puntualmente cada primavera para actuar ante sus paisanos, pero preferimos este "A Night At Snug Harbor, New Orleans", por dos razones básicas; la primera porque sus actuaciones en el club “Snug Harbor” de New Orleans, su segunda casa —ya que actuaba allí cada noche de viernes en los últimos treinta años—, representan lo mejor y más representativo de su carrera profesional; y la segunda razón de recomendar este disco, es porque es uno de sus mejores trabajos discográficos de toda su carrera.

ellis marsalis club snug harborEl "Snug Harbor", foto de la izquierda, es uno de los ejes neurálgicos del jazz en New Orleáns, y está considerado actualmente, como el mejor club de jazz de la ciudad. El pequeño club, un local intimo y minimalista, ahora reconvertido también en jazz-bistro, fue inaugurado por Glenn Menish, un aficionado al jazz, en 1983 y luego vendido a George Brumat, un italoamericano que lo dirigió hasta 2007. Situado en el nuevo barrio francés de New Orleáns, no fue afectado directamente por el huracán Katrina, aunque sus secuelas lo mantuvieron cerrado temporalmente hasta su definitiva reapertura en octubre de 2005. La aportación de Brumat al renacimiento del club fue muy importante, hasta el punto que antes de morir, editó un DVD con el resumen de algunas de las mejores actuaciones de los mejores músicos de jazz en el "Snug Harbor", entre ellos, al propio Ellis Marsalis, Charmaine Neville, Astral Project, Henry Butler y otros grandes músicos. Además, Brumat realizó cientos de documentos sonoros sobre los músicos que actuaron en el club en los últimos años. Cuando falleció este mecenas del jazz en New Orleans, los músicos que habitualmente tocaban en su local, le dedicaron un concierto multitudinario en el Auditorio de la Universidad de New Orleans, y dicha institución académica, estableció desde entonces una beca anual de música con su nombre para quienes quieran estudiar jazz.

La mayor parte de este disco que hoy recomedamos, y que fue grabado en directo en 1989 dentro de las actividades y conciertos paralelos del Festival Jazz-Heritage de la ciudad de New Orleans, fue editado originariamente, por el sello japonés "Somethin 'Else", y presenta al pianista Ellis Marsalis en una "jam session" memorable y en su mejor periodo de madurez creativa. Al frente de un trío base formado por Bill Huntington al bajo, David Lee Jr. a la batería y Ellis Marsalis al piano, la sesión recoge nueve temas grabados, y al que se incorporan al grupo los saxofonistas: Tony Dagradi, Donald Harrison y Rick Margitza, el maestro Art Blakey en la batería, y el entonces muy joven trompetista criollo Nicholas Payton, que con tan solo 15 años, hace aquí en este disco su primera aparición publica registrada en su carrera.

El grupo toca tres composiciones originales de Ellis Marsalis: "Nothin 'But the Blues" y "After", y "The Very Thought of You". Dagradi y Margitza forman en los saxos un dúo realmente explosivo y muy al estilo del típico "pregunta-respuesta" que los hace muy competitivos. El tercer saxofonista en la grabación, el maestro Donald Harrison, se incorpora a la línea de saxos para interpretar dos excelentes standards clásicos del jazz: "I Can't Get Started" y "Night In Tunisia" con los tres saxos tenores en un solo fantástico en la última melodía. El grupo se convierte en un sexteto explosivo cuando suena "Jitterbug", una composición de Donald Harrsion, con Art Blakey sentado en la batería y al joven trompetista Nicholas Payton sonando de maravilla en su debut discográfico. En definitiva, un disco memorable con música claramente orientada al bebop, de manera que en una escucha a ciegas, podríamos deducir que estuviésemos en cualquier club de New York, y no en New Orleans, la cuna del jazz tradicional.

ellis jazzaldiaLa ciudad que vio nacer a Ellis Marsalis en 1934, lo incluyó en el "Louisiana Music Hall of Fame" en 2018, y el centro de música de la ciudad se llama en su honor "Ellis Marsalis Center for Music"Ese mismo año de 2018, Marsalis recibió el Doctorado Honorario de Música de la prestigiosa institución "Berklee College of Music", de Boston. Ellis Marsalis no merece pasar a la historia solamente como el padre de Wynton y Branford Marsalis. Fue un creador de gran nivel y su prestigio se acrecentó con los años.

En resumen amigos, Ellis Marsalis nos deja tras su muerte un enorme legado musical. Fue un músico comprometido con la enseñanza, y todo lo que hizo fue para preservar la música de jazz entre las generaciones venideras. Su magisterio marcó toda una época. Los aficionados españoles de jazz le recordamos en su doble concierto que ofreció en nuestro país en el verano de 2016. Aquél año, Ellis Marsalis venía al frente de un cuarteto formado por: Jesse Davis (st), Darryl Hall (cb), Ellis Marsalis (p), y Mario Gonzi (dm). Actuaron en los festivales de jazz de Donostia 51 edición de "Jazz al Día", y el XIX Festival de Jazz de San Javier en Murcia. En San Sebastián recibió de manos de su hijo Branford Marsalis, —que también actuaba aquel año en Donostia—, el Premio "Donostiako Jazzaldia", un prestigioso galardón que reconoce a los grandes maestros del jazz que han pasado a lo largo de mas de medio siglo por el festival de jazz de la bella ciudad vasca. Foto de la derecha.

Sean felices, y disfruten de la música, amigos. Lamentablemente en casi ningún lugar del mundo se ha podido escuchar jazz en directo durante este pasado 30 de abril, el "Día Internacional del Jazz", promovido por la UNESCO, pero más pronto que tarde, al menos ese es mi deseo, volveremos a disfrutar en vivo con la música que más nos gusta.

 

LOS MÚSICOSLOS INSTRUMENTOSFICHA TÉCNICA
Bill Huntington.Bajo.Sello discográfico: Somethin' Else
Donald Harrison/Rick Margitza/Tony DagradiSaxos Tenores.Fecha de grabación: 30 Abril 1989.
David Lee jr. y Art Blakey.Batería.Lugar de grabación: Live at Snug Harbor
Nicholas Payton.Trompeta.Nº de serie: INT 845-272
Ellis Marsalis.Piano y líder.Nº de temas: 8

 

OTROS DISCOS RECOMENDADOS DE ELLIS MARSALIS. 

 

The Adderley Brothers in New Orleans

Standard Time, Vol 3. The Resolution of Romance.

Whistle Stop

manu dibango wakafrica
El debut discográfico de Ellis Marsalis con los hermanos Adderley en 1962. Ahí empezó una prolífica carrera profesional de este maestro del piano.El Vol 3 de la serie "Standard Time" de Wynton Marsalis, se encuentra entre lo mejor de su discografia, y ahí está su padre,  Ellis Marsalis al piano. Gran disco.Este disco recoge el momento en el que el veterano pianista le da el testigo a las nuevas generaciones de la familia Marsalis, sus hijos Jason y Branford Marsalis. 

 

Temas del disco.

Duración de los temas.

Announcement.0,49
Nothin' But The Blues.8,10
The Call.8,29
After.8,13
Some Monk Funk.10,42
I Can't Get Started.8,33
Jitterbug.5,59
The Very Thought Of You.5,41
A Night In Tunisia.14,46
Arriba